玉皇上帝,又稱玉皇大天尊,簡稱玉皇、玉帝,俗稱天公,是道教中的天界的實際領導者,也是地位最高的神之一。
玉皇上帝,又稱玉皇大天尊,簡稱玉皇、玉帝,俗稱天公,是道教中的天界的實際領導者,也是地位最高的神之一。

在中國民間信仰中,玉皇上帝俗稱「天」、「天公」、「上天」、「蒼天」、「老天」、「老天爺」等。《玉皇經》講述玉皇遠古時期「捨身堵北缺,代存萬眾生」的故事。玉皇上帝是神界皇帝、天庭之元首;在道教神系中是天界地位最高的神之一,地位僅次於三清,為三清所化生出之先天尊神,而在太極界統轄宇宙眾神,六御之一。

玉皇上帝最早被認為居住在北極星,為北極星人格化形成的神明,又稱天皇大帝、太一。

「玉皇」這個名稱比太上老君出現要晚一些,最早出現應該在東漢以後。據《高上玉皇本行集經》記載:光明妙樂國王子捨棄王位,在普明香嚴山中學道修真,輔國救民,渡化眾生,歷億萬劫,終為玉帝,為「諸天之主」,「萬天之尊」。

玉皇上帝又稱昊天上帝,全稱「昊天金闕無上至尊自然妙有彌羅至真玉皇上帝」。

有人說中華文化中的「上帝」,即指天上的玉皇上帝、昊天上帝。

玉皇寶誕為正月初九日,在正月初八日的23時拜天公,意思是在正月初九的子時就祭拜,有些人改在正月初九早晨到廟堂以鮮花、水果祭拜。

每逢歲末年初也會祭天,以臺灣為例,各地祭天的時間不同,中臺灣地區在除夕的子時,是為「辭歲」。大臺北在除夕夜的23時拜天公,意思是在正月初一的子時即向上天慶賀新年的意思,是為「賀正」。

一般認為玉皇上帝乃上天高真,素食不用葷,一般用新年應景之糖果、水果、糕餅,多半是年糕、發糕、桂圓、米果、麻粩、寸棗、生仁糖、冬瓜糖等敬奉,不同於眾神以清茶祭祀,祭祀玉帝多半會以龍眼乾煮成的桂圓茶;或者蜜餞煮成的四果茶。供奉水果忌釋迦(又稱番荔枝,此水果貌似釋迦牟尼佛頭像,對其不敬)、番茄、番石榴(古說番茄、番石榴兩者因常隨人類如廁後而遍生,視為不潔)。但是古時天子祭天,用的祭品卻是為太牢,並非完全素食。


臺灣民間信仰中玉帝、三清、三官等高階神明為素食者,但隨扈的神將神兵皆肉食。故較為虔誠的祭典儀式,會架設「天公桌」(天臺),即是以一神桌置於數條長凳之上,使之看起來更高,並鋪上桌布,兩側各擺上甘蔗一節,上纏「篙錢」。再以一般的神桌置於下方,稱為「下桌」。「天公桌」上不得擺設葷食,「下桌」擺設牲禮,以供應護衛的神將神兵,在北臺灣紙錢,除了壽金、刈金、福金、大百壽金四色金之外,加上天尺金、叩答恩光金、盆金、篙錢等,祈求一家平安,萬事如意。